Aujourd’hui, nous savons que dans la Voie lactée, il y a des centaines de milliards d’exoplanètes, des mondes qui tournent autour d’étoiles lointaines tout comme la Terre tourne autour du Soleil. Jusqu’à présent, 3 848 d’entre eux ont été détectés sur un total de 642 systèmes solaires. L’énorme tâche de cartographie de la galaxie, qui se poursuivra pendant des décennies, repose sur la détection indirecte de ces mondes, ce qui se traduit par la découverte de candidats exoplanètes. Ce n’est que lorsque d’autres observations arrivent, à travers différentes techniques et observatoires, que l’existence de ces candidats peut être confirmée, pour les convertir en exoplanètes confirmées.

L’existence de 104 exoplanètes

Cette semaine, une équipe d’astronomes internationaux a confirmé l’existence de 104 exoplanètes, dont 60 ont été découvertes à cette occasion. Dans quelques articles publiés dans The Astronomical Journal (1 et 2) et dirigés par John Livingston, ils ont présenté la grande diversité de ces mondes et l’importance du rôle qu’ils joueront tant dans la science des exoplanètes que dans la recherche de la vie (astrobiologie). Nous avons battu notre ancien record avec ce dernier article, a déclaré un fier Livingston.

En plus des découvertes, ils ont également trouvé de faux positifs. La campagne K2 a débuté en 2013 et s’est terminée il y a une semaine, lorsque la NASA a dû mettre fin à l’utilisation du télescope spatial Kepler, qui n’avait plus de carburant pour manœuvrer et viser. Ses dernières remarques et bon nombre des précédentes sont encore en cours d’analyse. Récemment, environ 360 nouvelles exoplanètes ont été trouvées comme candidates.En extrapolant notre analyse – dit Livingston, rappelant que 104 exoplanètes ont été confirmées sur une liste de 155 candidats – nous estimons qu’il y a des centaines de planètes à confirmer dans ces données K2.

Chasseur mondial spécialisé

La plupart des quelque 3 900 exoplanètes connues ont été découvertes par Kepler, un chasseur mondial spécialisé dans l’observation des étoiles vives et des grandes exoplanètes à courte période. Bien que celle-ci soit déjà hors service, la nouvelle mission TESS, de « Transiting Exoplanet Survey », fera un large balayage pour analyser des étoiles plus proches et aussi des exoplanètes de courte période. Au cours de la prochaine décennie environ, de nouveaux observatoires terrestres et spatiaux (tels que le télescope spatial James Webb ou les PLATO et CHEOP européens) entreront en service, qui révolutionneront complètement les connaissances sur les exoplanètes. Le catalogue des mondes lointains augmentera de dizaines de milliers et l’atmosphère de beaucoup de ces lieux commencera à être analysée avec précision, ce qui sera crucial pour comprendre leur nature et leur histoire et pour savoir s’ils peuvent abriter la vie.

Plusieurs années plus tard, la technologie permettra de détecter et peut-être d’observer une Terre 2.0, un petit monde rocheux, à une distance appropriée pour retenir l’eau d’une étoile jaune, comme le soleil. D’ici là, nous pourrons déduire si la vie est abondante dans notre galaxie.

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