Charles Darwin est surtout connu pour son travail en tant que naturaliste, développant une théorie de l’évolution pour expliquer le changement biologique.

Qui était Charles Darwin ?

Charles Robert Darwin (du 12 février 1809 au 19 avril 1882) était un naturaliste et un biologiste connu pour sa théorie de l’évolution et le processus de sélection naturelle. Né à Shrewsbury, en Angleterre, en 1831, il entreprend un voyage de cinq ans autour du monde à bord du HMS Beagle ; ses études sur les spécimens l’amènent à formuler ses théories. En 1859, il publie On the Origin of Species.

Théorie de l’évolution et de la sélection naturelle de Darwin

La théorie de l’évolution de Darwin déclarait que les espèces survivaient grâce à un processus appelé  » sélection naturelle « , où celles qui s’adaptaient avec succès, ou évoluaient, pour répondre aux besoins changeants de leur habitat naturel étaient florissantes, tandis que celles qui ne parvenaient pas à évoluer et se reproduire mouraient. Par ses observations et ses études sur les oiseaux, les plantes et les fossiles, Darwin a remarqué des similitudes entre les espèces du monde entier, ainsi que des variations selon les lieux, ce qui l’amène à croire que les espèces que nous connaissons aujourd’hui ont progressivement évolué à partir de leurs ancêtres communs. La théorie de l’évolution de Darwin et le processus de sélection naturelle devinrent plus tard simplement connus sous le nom de « darwinisme ».

À l’époque, d’autres naturalistes croyaient que toutes les espèces avaient vu le jour au début du monde ou avaient été créées au cours de l’histoire naturelle. Dans un cas comme dans l’autre, ils croyaient que les espèces étaient demeurées à peu près les mêmes au fil du temps.

En 1858, après des années de recherches scientifiques, Darwin présente publiquement sa théorie révolutionnaire de l’évolution dans une lettre lue à une réunion de la Société Linnéenne. Le 24 novembre 1859, il publia une explication détaillée de sa théorie dans son ouvrage le plus connu, On the Origin of Species by Means of Natural Selection.

Au siècle suivant, les études d’ADN ont fourni des preuves scientifiques pour la théorie de l’évolution de Darwin. Cependant, la controverse entourant son conflit avec le Créationnisme – la vision religieuse selon laquelle toute la nature est née de Dieu – abonde encore aujourd’hui.

Quand et où Charles Darwin est-il né ?

Charles Darwin est né le 12 février 1809 dans la petite ville marchande de Shrewsbury, en Angleterre.

Famille

Enfant riche et privilégié qui aimait explorer la nature, Darwin était le deuxième plus jeune des six enfants. Darwin venait d’une longue lignée de scientifiques : Son père, le Dr R.W. Darwin, était médecin et son grand-père, le Dr Erasmus Darwin, était un botaniste réputé. La mère de Darwin, Susanna, est morte quand il n’avait que huit ans.

L’éducation

En octobre 1825, à l’âge de 16 ans, Darwin s’inscrit à l’université d’Edimbourg avec son frère Erasmus. Deux ans plus tard, il est devenu étudiant au Christ’s College de Cambridge. Son père espérait qu’il suivrait ses traces et deviendrait médecin, mais la vue du sang a rendu Darwin malade. Son père lui a suggéré d’étudier pour devenir pasteur, mais Darwin était beaucoup plus enclin à étudier l’histoire naturelle.

Voyage à bord du HMS Beagle

Pendant que Darwin était au Christ’s College, John Stevens Henslow, professeur de botanique, est devenu son mentor. Après que Darwin eut obtenu son baccalauréat ès arts au Christ’s College en 1831, Henslow le recommanda pour un poste de naturaliste à bord du HMS Beagle. Le navire, commandé par le capitaine Robert FitzRoy, devait faire un tour du monde de cinq ans. Le voyage sera l’occasion de toute une vie pour le jeune naturaliste en herbe.

Le 27 décembre 1831, le HMS Beagle entreprend son voyage autour du monde avec Darwin en remorque. Au cours du voyage, Darwin a recueilli une variété de spécimens naturels, y compris des oiseaux, des plantes et des fossiles. Grâce à la recherche pratique et à l’expérimentation, il a eu l’occasion unique d’observer de près les principes de la botanique, de la géologie et de la zoologie. Les îles du Pacifique et l’archipel des Galápagos présentaient un intérêt particulier pour Darwin, tout comme l’Amérique du Sud.

À son retour en Angleterre en 1836, Darwin commença à rédiger ses découvertes dans le Journal of Researches, publié dans le cadre du récit plus vaste du capitaine FitzRoy, puis dans Zoology of the Voyage of the Beagle. Ce voyage a eu un effet monumental sur la vision que Darwin avait de l’histoire naturelle. Il a commencé à développer une théorie révolutionnaire sur l’origine des êtres vivants qui était contraire à l’opinion populaire des autres naturalistes de l’époque.

Mort de Charles Darwin

Après toute une vie de recherches dévouées, Charles Darwin mourut dans sa maison familiale, Down House, à Londres, le 19 avril 1882. Il a été enterré à l’abbaye de Westminster.

Plus d’un siècle plus tard, l’ornithologue de Yale Richard Brum a cherché à faire revivre la théorie moins connue de Darwin sur la sélection sexuelle dans The Evolution of Beauty. Alors que les tentatives originales de Darwin de citer les choix d’accouplement esthétique féminin comme moteur de l’évolution ont été critiquées, Brum a livré un argument efficace grâce à son expertise dans le domaine des oiseaux, ce qui lui a valu d’être classé parmi les 10 meilleurs livres du New York Times de 2017.

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